Alerta basura marina: localizan 95 km2 de plásticos flotando en el Mediterráneo

Por primera vez se consiguen detectar miles de pilas de basuras que llegan a medir 20 kilómetros de largo

Una kilométrica pila de basura acercándose a la costa mediterránea

Una kilométrica pila de basura acercándose a la costa mediterránea / ESA

Cada 60 segundos, el equivalente a un camión cargado de plástico llega al océano global. A dónde irá después sigue siendo en gran medida desconocido. Pero un nuevo estudio de la ESA Discovery, publicado en Nature Communications, ha demostrado que es posible monitorear la basura plástica flotante mediante satélites.

La cantidad de plástico que flota en la superficie del mar rara vez es lo suficientemente grande como para generar una señal detectable desde el espacio. Los plásticos y otros desechos flotantes tienen que acumularse en densos parches de al menos decenas de metros de superficie para que sean detectables mediante los satélites existentes.

La basura marina del Mediterráneo mapeada por satélite

La basura marina del Mediterráneo mapeada por satélite / ESA

Estas manchas de basura flotante se denominan "manchas", "rayas" o "hileras de basura". A menudo tienen forma de filamento, como resultado de la presencia de líneas de corriente de convergencia en la superficie del mar.

“No sabíamos si la abundancia de pilas de basura era suficiente para dibujar mapas o revelar tendencias a lo largo del tiempo”, señala Andrés Cózar, de la Universidad de Cádiz , codirector del proyecto.

Para averiguarlo, la ESA Discovery financió un consorcio de empresas espaciales e institutos de investigación de seis países, entre los que se encuentra el CSIC español. Utilizando una serie histórica de seis años de 300.000 imágenes de satélite, el equipo escaneó todo el mar Mediterráneo cada tres días, con una resolución espacial de 10 metros, en busca de hileras.

Kilómetros y kilómetros de basura

A pesar de que los sensores del satélite no fueron diseñados específicamente para detectar basura, su capacidad para identificar plástico permitió elaborar un mapa de las zonas más contaminadas del Mediterráneo. Este mapa muestra los principales puntos de entrada de basura desde el continente y mejora nuestra comprensión de los mecanismos que transportan los desechos. Los resultados indican que la cantidad de plástico flotante en el Mediterráneo podría abarcar una superficie de aproximadamente 95 kilómetros cuadrados durante el periodo 2015-2021, lo que equivale a unos 7.500 campos de fútbol.

Mapa del mar Mediterráneo con las localizaciones de las acumulaciones de basuras marinas

Mapa del mar Mediterráneo con las localizaciones de las acumulaciones de basuras marinas / M. Arias / A. Cózar

el estudio revela que, en su mayoría, la basura de origen continental queda confinada en los primeros 15 kilómetros de mar desde la costa, retornando a esta al cabo de pocos días o meses. “Esto confirma la noción de que la distribución de la basura de origen continental y la generada por actividades humanas directamente en el mar se comportan y distribuyen de una forma diferente”, detalla en este sentido Arias.

Con todo, los resultados del trabajo ponen sobre la mesa que la monitorización de la contaminación marina a través de satélites es factible y prometedora para cuestiones más allá del plástico. Por ejemplo, un sensor específicamente dedicado a la detección e identificación de objetos flotantes podría contribuir a abordar problemas como la pérdida de carga en buques, los vertidos de petróleo o las tareas de búsqueda y salvamento en el mar.